Skull Base Knowledge. Cultural Implications of Cranial Plastic Surgery

Heads: Sigrid Weigel, Ernst-Johannes Haberl
Consulting: Michael Hagner
Academic Coordination: Uta Kornmeier (ZfL)

Guest researchers: Martin Kemp, Nichola Rumsey, Eva Wandeler

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The project’s point of departure is the discrepancy between the technologically advanced operation procedures in plastic surgery and the vague terminology used in the evaluative description of its »object«. The project investigates the cultural and scientific historical origins of the norms and ideals behind physical appearance and its function as an index of personality. The often unacknowledged presence of these concepts in medical discourse, as well as in visual representations, medical practice, and therapy will be examined. Serving as the focal point of the project is the human skull and its crucial role in the perception of self and others.

The project answers to the demands of highly specialized surgical practitioners, who correct skull deformations in children at the Charité University Hospital Berlin. The project investigates the unacknowledged cultural meanings and historical contexts of head shapes, while at the same time providing practitioners with ways to negotiate these issues in their practice of medicine. Ultimately, we hope to expose and comprehend underlying cultural conceptions by means of an informed, reflective, and patient-oriented research methodology.

The historical component of the project investigates the genesis of the concept of a »well-formed« skull that arises from the interrelation of medical science, the arts, and cultural semantics. The contemporary portion of the project looks at the interactions between medical experts and patients.

Funded by the Volkswagen Foundation »Schlüsselthemen der Geisteswissenschaften« [Key Issues for Research and Society] 2011–2015
Partner(s): Research collaboration between the Center for Literary and Cultural Research Berlin (ZfL) and Pediatric Neurosurgery of the Charité – University of Medicine Berlin

Subproject(s)

Texts: Rhetoric and Cultural Semantics of Cranial Knowledge in Medicine

Associate Researcher(s): Simon Strick

Focusing on the genealogy of and current discourse on craniosynostosis, this project analyzes the discursive field of the »malformed skull«. Since the discovery of prematurely fused cranial sutures by Virchow around 1860 and the routinization of its surgical treatment about 40 years ago, the vocabulary to describe the pathological skull shape has changed considerably. Through qualitative content-analysis of medical articles and textbooks, the project will establish the semantic field that characterizes cranial knowledge. With special attention to the cultural and historical connotations of medical rhetoric (»malformation«, »deformity«), the study examines the underlying cultural assumptions behind the distinction between »deviant« and »normal« head shapes.

Visualizations: Cranial Images in Art, Medicine and Statistics

Associate Researcher(s): Uta Kornmeier

All medical professional publications work with visualizations (whether they are drawings, photographs, diagrams, or pictures and models produced by imaging technologies). As art history, visual studies, and media studies have demonstrated, images are not merely illustrations of pre-existing knowledge but play an instrumental part in the actual generation of that knowledge.

This project analyzes the specific rhetoric of images in contemporary and historical cases involving craniosynostosis along with different interactions between text and image.

Medical Practices: Physician-Family Interaction

Associate Researcher(s): Birgit Griesecke

Craniosynostosis diagnoses and operations affect both self-perception and how an individual is perceived by others. What questions, doubts, and hopes come to light when societal expectations, cultural patterns of significance, and the possibilities of advanced surgery meet? And what decision-making and communication patterns also become apparent? Valuable insights can be found in a range of sources, including conversations between doctors and patients (or their next of kin); statements; accounts from forums, blogs, webpages, brochures, and advice books; and technical and practical everyday testimonies. Using semantic analysis (e.g., analysis of speech and language games, phraseme research), the subproject will explore the cultural semantic space in which craniosynostosis is dealt with and treated: How do estimates of shape and deformation figure explicitly and implicitly into language? What linguistic means and argumentative tactics are employed in the decision-making process for or against an operation? How is the temporal dimension of problems associated with craniosynostosis (e.g., simulations of the growing skull, anticipated future experiences in social settings, subjunctive self-understanding, retrospective biographical narratives) adopted into language?

Cultural Historical Investigations into Correlations between the Figure of the Doctor and the Artist

Dissertation Project
Associate Researcher(s): Li Anna Töppe

The dissertation project examines interrelations between art and plastic surgery. The focus of the analysis is the search for form and how it is constituted in both disciplines.

The project aims at characterizing this relationship by looking at the specific ways materials are used and techniques are established at the end of the 19th and over the course of the 20th century in both contexts. Concepts of movement and immobility as well as of the body are also considered in order to understand the processes and outcomes within the »productions« of forms.

Publications

Uta Kornmeier (ed./eds.)

Schädel Basis Wissen II
Texte zur Wissensgeschichte eines Knochens

Kulturverlag Kadmos, Berlin 2017, 398 pages
ISBN: 978-3-86599-362-5
Birgit Griesecke, Ernst-Johannes Haberl, Uta Kornmeier, Simon Strick, Sigrid Weigel

Schädel Basis Wissen I
Kultur und Geschichte der chirurgischen Korrektur der Schädelform

Kulturverlag Kadmos, Berlin 2017, 288 pages
ISBN: 978-3-86599-361-8

Events

Lecture
28 May 2018 · 6.00 pm

Uta Kornmeier/Stefan Zachow: Von Angesicht zu Algorithmus. Digitale Repräsentationen von Gesicht und Schädel

Universität zu Köln, Albertus-Magnus-Platz, 50923 Köln, Neuer Senatssaal

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Panel auf der Annual Conference of the German Studies Association
21 Sep 2014 · 12.30 pm

Medical Self-Fashioning. Twentieth and Twenty-first Century Case Studies at the Intersection of Medicine, Public Discourse, and Literature

Kansas City, Missouri Westin Kansas City at Crown Center, Penn Valley Room

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Interventionsausstellung
11 Sep 2014 – 11 Jan 2015 · 7.00 pm

Kopfarbeit. Videoperformances von Eva Wandeler

Berliner Medizinhistorisches Museum der Charité, Charitéplatz 1, 10117 Berlin

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Workshop
12 Jul 2014 · 10.00 am

Der Möglichkeitsraum des Digitalen in der Chirurgie

ZfL, Schützenstr. 18, 10117 Berlin, 3. Et., Trajekte-Tagungsraum 308

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Workshop
15 May 2014 – 16 May 2014

Begriffswelten der Schädelchirurgie. Zur kulturellen Semantik von Craniosynostosen

ZfL, Schützenstr. 18, 10117 Berlin, 3. Et., Trajekte-Tagungsraum 308

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Vortrag
29 Apr 2014 · 5.30 pm

Uta Kornmeier/Simon Strick: Anatomie und Ästhetik. Der Schädel als Objekt formgebender Chirurgie

Berliner Medizinhistorisches Museum der Charité, Charitéplatz 1, 10117 Berlin, Hörsaalruine

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Vortrag im Rahmen der Ausstellung »Bin ich schön?«
14 Jan 2014 · 6.30 pm

Simon Strick: Digitale Schönheit. Avatare, Geschlechtsideale und das ›Uncanny Valley‹

Museum für Kommunikation, Leipziger Str. 16, 10117 Berlin-Mitte

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Vortrag
07 Nov 2013 · 1.30 pm

Uta Kornmeier: Visualising the skull - what is normal?

Oxford University Museum of Natural History and Pitt Rivers Museum

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Vortrag im Rahmen der Ausstellung »Bin ich schön?«
15 Oct 2013 · 6.30 pm

Uta Kornmeier: Schöne Effekte! Zwischen Heiligenschein und Stigma

Museum für Kommunikation, Leipziger Str. 16, 10117 Berlin-Mitte

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Vortrag
14 Jun 2013 · 9.00 am

Ernst-Johannes Haberl/Uta Kornmeier: Schädelform als Wert. Chirurgische Korrektur von Schädelformen

Universität Freiburg, Platz der Universität, 79098 Freiburg, Aula, KG I

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Jahrestagung des ZfL/Annual Conference of ZfL
08 Nov 2012 – 10 Nov 2012 · 4.00 pm

Culture Meets Surgery. Images, Models, and Interpretations of the Human Skull

ZfL, Schützenstr. 18, 10117 Berlin, 3. Et., Trajekte-Tagungsraum 308

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Media Response

25 Feb 2019
Interdisziplinäre Kopfarbeit. Schädel-Deformationen bei Neugeborenen

Neu zusammengesetzt: Ein Projekt zu Schädelformen verbindet Kulturwissenschaft mit klinischer Praxis. Es berührt heikle historische und chirurgische Fragen. Article by Astrid Herbold, in: Tagesspiegel, 25 Feb 2019

22 May 2015
Chirurg will Kopf transplantieren. Über die Bedeutung des Schädels [MP3]

Radiogespräch mit Uta Kornmeier zum Thema Kopftransplantation, in: Deutschlandradio Kultur, Sendung Studio 9 vom 20.05.2015, (7:39 min)

19 Nov 2014
Medizinhistorisches Museum: Ausstellung ›Kopfarbeit‹

Die Sonderausstellung mit dem Titel Kopfarbeiten kuratieren die Kunsthistorikerin Dr. Uta Kornmeier und Dirk Naguschewski. Zu sehen ist sie in der Charité noch bis zum 11. Januar 2015. Beitrag von Stefan Sperfeld, in: RBB Fernsehen, Sendung rbbpraxis vom 19.11.2014

11 Sep 2014
Kopfarbeit. Videoperformances von Eva Wandeler

Radiobeitrag, in: RBB Kulturradio am Vormittag, Sendung Kulturkalender vom 11.09.2014, 09.30 Uhr

20 Nov 2013
Michelangelos Skalpell

Vortragsaudio von Uta Kornmeier. Radiobeitrag zur Themenreihe Schönheit, in: DRadio Wissen, Sendung Hörsaal vom 20.11.2013 (29:26 min)

14 Nov 2013
Sketchy information. illustration as a tool of understanding

Symposium considers drawing’s role in refining and communicating knowledge, from geology to surgery to unicorns. Article by Matthew Reisz, in: Times Higher Education, 14.11.2013

01 Jul 2013
Der Wert des Körpers. Interdisziplinäres FRIAS-Symposion [PDF]

Tagungsbericht, in: FRIAS NEWS 08 (07/2013), S. 32-33

15 Nov 2012
Solche schönen Schädel gibt es nicht einmal in der Kunst

Die Kulturwissenschaftler wenden sich dem Körper zu. Jetzt trafen sie sich in Berlin zu einer Tagung mit plastischen Chirurgen. Artikel von Volker Breidecker, in: Süddeutsche Zeitung vom 15.11.2012

12 Nov 2012
Treffen der Kopfarbeiter [PDF]

Chirurgen, GeisteswissenschaftlerInnen und Kulturschaffende widmen sich auf einer Tagung dem Thema »Schädel«. Artikel von Elise Graton, in: tageszeitung vom 12.11.2012

10 Nov 2012
Mehr als nur Kopfgeburten: Kultur und Chirurgie kommen zusammen [MP3]

Eine Tagung des Zentrums für Literatur- und Kulturforschung Berlin befasst sich mit Schädelformen. Interview mit Uta Kornmeier, in: Deutschlandfunk, Sendung Kultur heute, 10.11.2012, 17:30

30 Jun 2012
Herausforderungen für Wissenschaft und Gesellschaft [PDF]

Jahresbericht 2011 über den Förderbereich Herausforderungen für Wissenschaft und Gesellschaft der VolkswagenStiftung, in dem das ZfL-Projekt SchädelBasisWissen gefördert wird.

12 Jan 2012
Schädelbasiswissen [MP3]

Chirurgen und Kunsthistoriker untersuchen gemeinsam ästhetische Gesichtspunkte. Radiobeitrag von Anke Schäfer, in: Deutschlandfunk, Sendung: Aus Kultur- und Sozialwissenschaften vom 12.01.2012, 20:10 Uhr

12 Jan 2012
Verbesserte Behandlung von Schädelfehlbildungen bei Kindern [PDF]

Weiterentwicklungsprojekt des IBB Technologie-Entwicklungs-Fonds (TEF) ebnet den Weg für eine verbesserte Operationsmethode. Pressemeldung der ipal GmbH vom 12.01.2012

27 Apr 2011
Schädel nach Norm [PDF]

Von der Kopfform wird auf den Charakter geschlossen. Chirurgen und Kulturhistoriker bearbeiten das Gebiet gemeinsam. Artikel von Claudia Schmölders, in: Tagesspiegel vom 27.04.2011

02 Apr 2011
Schädelbasiswissen. Alles reine Kopfsache [PDF]

Artikel von Cornelia Werner, in: Hamburger Abendblatt vom 02.04.2011

31 Mar 2011
SchädelBasisWissen [MP3]

Apparate und Technik dominieren heute die Medizin. Doch es gibt Situationen, in denen es Ärzten nicht mehr ausreicht, nur die Technik, nur das Handwerk zubeherrschen. Radiobeitrag von Anke Schäfer, in: Inforadio RBB, Sendung: Wissenswerte - Forschung im Gespräch vom 31.03.2011, 10:25 Uhr

29 Mar 2011
Chirurgen suchen nach der optimalen Kopfform [PDF]

Chirurgen können heute seltsam gewachsene Schädel korrigieren. Doch wer oder was sagt ihnen, welche Form  eigentlich die beste ist? Artikel von Norbert Lossau, in: Die Welt vom 29.03.2011

28 Mar 2011
Berliner Neurochirurg geht neue Wege [PDF]

Ernst-Johannes Haberl will bei der Korrektur von Schädel-Fehlbildungen minimalinvasiv operieren. Artikel von Norbert Lossau, in: Berliner Morgenpost vom 28.03.2011

27 Mar 2011
Schädel-Basis-Wissen [PDF]

Deutsche Mediziner und Geisteswissenschaftler wollen gemeinsam ein Tabuthema aufarbeiten. Artikel von Norbert Lossau, in: Welt am Sonntag vom 27.3.2011

21 Mar 2011
Wie wir vom Kopf auf den Charakter schließen [PDF]

Pressemitteilung der VolkswagenStiftung vom 21.03.2011