Prognostics and Literature

The future today is topical in many ways. Scientists and politicians are discussing the possible effects of climate change for nature and society; security experts are trying to anticipate criminal and terroristic behavior and to develop strategies of prevention; technology assessment as well as the study of future developments on the financial market are becoming more and more important for political decisions.
Given these current types of envisioning things-to-be, it becomes all the more evident that the future has not always been what it is today. Therefore the project Prognostics and Literature examines central stages in the history of prognostics from the early modern period to the present, in order to find out about the various ways in which knowledge of the future—i.e., of something which is absent by definition—has been constructed. Moreover, the expression ›knowledge of the future‹ can also be understood as knowledge to come, or knowledge in the making—the future as subject matter being tightly related to the future as grammatical-rhetorical mode or temporality. Thus, the projects aims at analyzing the epistemology of future knowledge by considering the specific style of prognostic enunciations.
This kind of reflection on the linguistic, narrative, and also medial aspects of thinking and talking about the future is generally forgotten in public discussions. Here literature has its specific appearance: Literary texts like utopias or dystopias are important actors for the imagination of future societies, but they especially reflect the making of the future and the social and political impacts of future knowledge in developing scenarios foreseeing the future in form of complex narrative constructions. For example, Daniel Defoe’s report A Journal of the Plague Year (1722) confronts superstitious prophecies with the the bills of mortality confronting prophets and policemen, Friedrich Schiller’s drama Wallenstein (1798/99) discusses the role of astrological future knowledge for political decisions, and Franz Kafka’s story Der Bau (1923/24) shows how prevention becomes a paranoia. In this vein, textual analyses of literary ›futurologies‹ provide a model for the project’s historical and philological investigations of future knowledge production in general.

The research has been continued and expanded since 2014 with the project Security and the Future. A Cultural Studies Approach.

Program funding through the Federal Ministry of Education and Research (BMBF) 2010–2013
Head researcher(s): Benjamin Bühler, Stefan Willer


Benjamin Bühler, Stefan Willer (ed./eds.)

Ordnungen des Zukunftswissens

Wilhelm Fink Verlag, München 2016, 489 pages
ISBN 978-3-7705-5901-5
Daniel Weidner, Stefan Willer (ed./eds.)

Prophetie und Prognostik
Verfügungen über Zukunft in Wissenschaften, Religionen und Künsten

Wilhelm Fink Verlag, München 2013, 346 pages
ISBN 978-3-7705-5359-4

Benjamin Bühler

  • »Zukunftsbezug und soziale Ordnung im Diskurs der politischen Ökologie«, in: Zeitschrift für Kulturwissenschaften 2 (2009), p. 35–44
  • »Repräsentationen der Ökologie«, in: ecozone@ 1 (2010)
  • »Entgleitende Regulierungen. Politische Ökologie im 20. Jahrhundert«, in: Stefan Rieger, Manfred Schneider (eds.), Selbstläufer / Leerläufer. Regelungen und ihr Imaginäres im 20. Jahrhundert, Berlin/Zürich: Diaphanes 2012, p. 177–197
  • »Von ›Hypothesen, die auf einer Hypothese gründen‹. Ökologische Prognostik in den 1970er Jahren«, in: Weidner/Willer (eds.): Prophetie und Prognostik

Stefan Willer

  • »Nachhaltige Zukunft. Kommende Generationen und ihr kulturelles Erbe«, in: Heinrich Hartmann, Jakob Vogel (eds.): Zukunftswissen. Prognosen in Wirtschaft, Politik und Gesellschaft seit 1900, Frankfurt a.M./New York: Campus 2010, p. 267–283
  • »Aussicht ins Unermessliche. Zur poetischen Prognostik«, in: Trajekte. Zeitschrift des Zentrums für Literatur- und Kulturforschung H. 21 (September 2010), p. 11–19
  • »Prognose«, in: Historisches Wörterbuch der Rhetorik, hg. von Gert Ueding, Bd. 10: Ergänzungen A–Z, Register, Tübingen: Niemeyer 2011, Sp. 958–966
  • »Vom Nicht-Wissen der Zukunft. Prognostik und Literatur um 1800 und um 1900«, in: Michael Bies, Michael Gamper (Hg.): Literatur und Nicht-Wissen. Historische Konstellationen in Literatur und Wissenschaft, 1750–1930, Zürich: Diaphanes 2012, p. 171–196
  • »Zwischen Futur Eins und Futur Zwei. Georg Kleins Grammatik der Zukunft«, in: Christoph Jürgensen, Tom Kindt (Hg.): »Wie in luzidem Schlaf«. Zum Werk Georg Kleins, Berlin: Schmidt 2013, p. 131–141
  • (with Daniel Weidner) »Vorwissen und Fürsprechen. Zum Zusammenhang von Prophetie und Prognostik«; »Zwischen Planung und Ahnung. Zukunftswissen bei Kant, Herder und in Schillers ›Wallenstein‹«, in: Weidner/Willer (Hg.): Prophetie und Prognostik
  • »Dietmar Daths enzyklopädische Science Fiction«, in: Stefan Willer (Hg.): Roman als Enzyklopädie, Schwerpunkt der Zeitschrift arcadia (2013)


Geisteswissenschaftliches Kolleg der Studienstiftung des deutschen Volkes
30 Mar 2014 – 04 Apr 2014

Geschichte(n) der Zukunft II. Prognostik und Prophetie

Berlin, Jugendgästehaus

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26 Nov 2013 · 5.00 pm

Benjamin Bühler/Stefan Willer: Literarische Prognostik und die Grenzen des Wissens

Universität Konstanz, Raum H 306, 78457 Konstanz

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ZfL Literature Days
25 Oct 2013 – 26 Oct 2013

Schreiben, was kommt. Zukünfte in der Gegenwartsliteratur

Literaturhaus Berlin, Fasanenstr. 23, 10719 Berlin

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Geisteswissenschaftliches Kolleg der Studienstiftung des deutschen Volkes
22 Sep 2013 – 27 Sep 2013

Geschichte(n) der Zukunft I. Utopie und Dystopie

Bischof-Benno-Haus, Katholische Bildungsstätte und Tagungshaus des Bistums Dresden Meißen, Schmochtitz Nr. 1, 02625 Bautzen

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10 Feb 2012 – 11 Feb 2012

Futurologien II. Zur Geschichte und Aktualität des Zukunftswissens

ZfL, Schützenstr. 18, 10117 Berlin, 3. Et., Seminarraum 303

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20 May 2011 – 21 May 2011 · 10.00 am

Futurologien I. Zur Geschichte und Aktualität des Zukunftswissens

ZfL, Schützenstr. 18, 10117 Berlin, 3. Et., Seminarraum 303

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Jahrestagung des ZfL
25 Nov 2010 – 27 Nov 2010

Prophetie und Prognostik

ZfL, Schützenstr. 18, 10117 Berlin, 3. Et., Trajekte-Tagungsraum 308

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